巴士的點評——波音大鑊了 4.7萬億飛機定單重要還是安全緊要?

        上周日一架埃塞俄比亞航空公司飛機墜落。很多香港人對埃塞俄比亞無甚概念,以為只是一個非洲窮國,飛機出事很平常。其實,真相並非如此,埃塞俄比亞近年不但經濟起飛,更是聯合國在非洲的其中一個總部所在,在聯合國官員眼的皮底下,埃航一直擁有優良的飛行安全記錄。

  細察事件,更令人詫異的是,今次埃航出事導致一百五十七人死亡的波音737 MAX 8客機,在去年十月也曾出事,印尼獅航的另一架波音737 MAX 8客機意外墜毁,亦造成一百八十九人死亡。同樣型號飛機失事,而出事情況亦很類似,獅航在起飛後六分鐘出問題,而埃航則在十二分鐘之後墜機,在不足半年內,兩架同型號飛機在起飛後同樣短時間出事,令到環球航空界極度關注。

  事件對製造商美國波音公司來說,更是一個大災難。737 MAX是波音業務核心,也是全球航空公司的主力機型。當中的單通道的737 MAX 8,更是當中最暢銷的機種。這款機在二○一七年開始服役,據波音公司的網站資料顯示,截至今年一月,波音737 MAX 8客機共有五千零一十一架定單,交付了三百五十架,還有四千六百六十一架的未付,每架飛機的定價為一點二億美元,總定單價值六千零一十三億美元(約等於四點七二萬億港元)。

  美國波音與競爭對手法國的空中巴士,一直是死對頭。目前,市面上共一萬架波音737在服役,而空中巴士A320就有八千架,兩家公司鬥得你死我活。近年空中巴士對其主力客機A320做了升級,提高燃料使用效率,吸引了很多定單。波音則以提高引擎效率作出回應,改良後的737 MAX引擎比早期的版本更大,為解決這項工程的挑戰,波音更新了其飛行控制系統。波音在737 MAX客機上安裝的飛行控制系統,是「控制律」的一部份,所謂「控制律」是指飛機的飛行控制電腦,可以繞過飛行員發出的指令。

  去年十月出事的印尼獅航航班,飛機起飛不久就出現上下擺動,估計是因為飛行控制系統把機頭下壓,令到飛機出現致命的俯衝,飛行員嘗試把機頭拉升,但爭持六分鐘後被控制系統打敗,飛機最後墜毀。據聞今次埃航起飛後不久就出現類似的上下擺動失控情況。當然,目前披露出來的消息相當有限,難有結論,究竟是因為飛行系統出現故障,還是飛行人員出現失誤。但無論如何,同一機種,在短時間內出現相似的空難,已足以令到航空界極度關注737 MAX的安全。

  空難發生之後,中國民航局以安全理由下令在中國服役的九十六架 737 MAX 8客機停飛,其後埃航、開曼航空和南非航空等亦陸續宣佈停飛該款客機。今天,新加坡更表示禁止波音737 MAX客機飛越其航空管制區域,即不但禁止該國各航空公司的737 MAX客機飛行,其他國家航空公司同型客機也不能飛入新加坡領空。

  美國總統特朗普有點「黑仔」,在中美貿易上,由於飛機的價碼大,一直是中國採購美國貨的重要品種。如今在中美貿易談判進入尾聲的時候,這種重要的美國貨波音飛機突然出事,令中國以至全世界對這個產品抱有懷疑。

  事發後,美國聯邦航空管理局仍表示波音737 MAX機型「適航」(Airworthiness),沒下令737 MAX 8停飛,但要求波音修改設計,包括失速軟件和飛行控制系統。如沒有問題,為甚麼要修改設計和更新系統?如有問題,為甚麼不全面向外交代?講到底,波音737 MAX涉及四點七萬億元商業利益,美國在巨額金錢面前自然很難客觀了。

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盧永雄

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