林天麟拆解 機械人短期難普及因由

  科技巨輪愈滾愈快,其中機械人發展更是一日千里,不少人憂慮機械人將對人類就業和生活構成威脅。八十後港產機械人專家林天麟,三年前已北上深圳創業並研發家用機械人,他認為現階段最重要是開發機械人操作系統,更預計未來十年,機械人難以取代家庭傭工等人類工作。打工仔飯碗,暫時保得住!

成功研製「BIG-i」
          過去十年間,互聯網、智能手機大幅改變了我們的生活方式,而隨 自動化與人工智能(Artificial Intelligence,簡稱AI)的興起,愈來愈多公司開始運用機械人進行工作,各國也積極籌劃AI發展藍圖,無一不想在AI市場上分一杯羹。今年在北京舉行的《世界機器人大會》上,中國電子學會發布《中國機器人產業發展報告(2018年)》指,2018年全球機械人市場規模將達298.2億美元(約2,326億港元),而家用服務機械人市場規模預計為44.8億美元(約350億港元),所佔百分比高於醫療服務及公共服務機械人,不少人預計,機械人將進一步改變人類生活,甚至距離「融入家中」的日子愈來愈近。

  香港機械人專家林天麟,是現任香港中文大學(深圳)校長、國際機械人專家徐揚生教授的高足,2010年取得香港中文大學自動化與計算器輔助工程學博士學位,及後於系內任博士後研究員,2012年任中國安防研究院香港分院院長及機械人研究中心主任,2015年與友人於深圳創辦創想未來機器人有限公司(NXROBO),翌年成功研發語音編程家用機械人「BIG-i」。

售價等於買一層樓
  「BIG-i」加入不少AI技術,還可用語音指令行動,林天麟解釋:「用家可通過『語音編程』和機械人溝通,例如看到爸爸遞手指向家中某方,『BIG-i』就知道要去拿拖鞋給他。而通過簡單的對話,就能產生一個新的場景應用,為用家帶來方便。」

  雖然「BIG-i」概念和功能都很優秀,然而林天麟指出,要讓「BIG-i」入屋甚至取代人類家庭傭工,還需一段較長的時間。「以機械人取代家庭傭工的工作,未來十年都不可以,因為相對複雜,要機械人各方面都做得到、照顧得到,比較困難,難在其感知和理解能力部分的開發。其次機械上的執行能力亦有所限制。」他又認為,讓機械人入屋,高成本是一大考量。「以一個Boston Dynamics(波士頓動力)人形先進機械人為例,最平也要幾百萬港元一部,這已是一層樓的價錢。」

  面對不同複雜家居環境,每個家庭對機械人的需求都不一樣,一個通用、簡便和穩定的操作平台顯得極為重要,它可讓用家隨時因應不同環境和需要,為機械人加入新功能。當很多人一窩蜂研發不同種類的機械人之際,林天麟和他的團隊反而專注在ROS(Robot Operating System)的基礎上,打造出商業版機械人操作系統NXROBO OS。「以往每次研發一個機械人,所有操作軟件都要重新開發一次,很浪費時間。如果有一個通用機械人操作系統,好像智能手機的Android或iOS平台般,再研發一些不同的Applications(應用程式),就會快很多。」

  軟件比硬件重要,林天麟現正致力優化NXROBO OS,包括加入很多擴展性的功能。「當其他開發者開發了一些應用程式後,將來一般用戶可在操作平台上看到有新功能,然後下載到自己的機械人上使用。」開發需時,十年未晚。他以智能手機作例,初代產品僅提供收發電郵、上網和打電話等功能,約十年後才發展到有不同實用生活工具及千變萬化的娛樂程式。「機械人亦一樣,未來會有不同的應用程式,例如開發一個可以幫你做清潔或執拾家居的程式,甚至專門照顧小孩和長者的特定程式。」

預言文科生較吃香
  NXROBO現正集中培育程式開發者,實行將平台作為一個培訓課程,讓大學學生、教授,甚至企業內的工程師學習和使用。林天麟更透露,現時內地有不少大學利用其系統和教材進行ROS培訓,「還有約十多家企業,向我們學習這套操作系統,他們內部也有做研究和預演的工作,但現階段仍未有一個成熟的產品可推出市場售賣。」

  試想想,將來若機械人成功入屋,能做到照顧人類起居飲食,且全年無休,傭工自然「飯碗」不保,但僱主亦難逃要面對被機械人時代淘汰的考驗,事關只要下載不同應用程式,機械人就可躋身不同工作環境,從事不同職業。到時受影響的,又豈止是「工人姐姐」?如何避免淪為將來失業大軍的一分子,尤其是年輕一代,應好好思考自己的人生規劃。這方面,林天麟提供了其獨特見解,指將來理科或會「消失」,「因為理科主要是學數學,機械人肯定比人類計算得更快、更準,反而文科是一些創造性的藝術,是人文經驗,這方面機械人難以取代。」

爬樹高手Treebot
          現年三十四歲的林天麟,一直專注於機械人系統、控制及人機交互研究工作,曾在2010年發表「爬樹機械人」博士論文,並與徐揚生教授共同研發具三百六十度全方位活動能力的爬樹機械人Treebot。

  Treebot組件結構輕巧,僅重600g,卻能負載達1.75kg儀器,且能在不規則的樹幹和枝椏之間自由走動,協助並代替工人爬到樹上檢查。此外,林天麟還主導研發替身機械人、水面無人船、救援機械人和巡邏機械人等,獲得近三十項授權專利,他更是T-MECH國際頂級學術大獎的得主。

  文:Katrina(深圳) 
  圖:Gary Tsai(深圳)、受訪者提供

●位於深圳的創想未來機器人有限公司面積不算大,但林天麟很享受在這裏工作。
●林天麟示範以手機控制機械人「SPARK」,他表示可用微信打文字,控制它前進後退。

●內置ROS的機械人,可以應用程式操控它行走,並以其視野觀察周遭環境。

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