科普空間——燈塔的原理

  隨著雷達科技發展,燈塔變得愈來愈可有可無,再加上昂貴的保養費和維修費,不難想像其命運將會跟算盤、卡式帶、或打字機差不多,最終被淘汰。還在運作的燈塔,大多已經自動化或改為遙遠控制,不用管理員長駐。

  燈塔的功能一則是給在黑夜中航海的人們發出光,提醒他們危險的海岸線、淺灘、暗礁或巨石,二則是引領他們安全地駛進港口。用的儀器是燈(有用油的亦有用電的)和透鏡。運作的原理是這樣:適當地將多個不同形狀的棱鏡裝上一個金屬架,把從燈發射出來不同方向的光經折射和反射後以同一方向一整束地射出來便成。在物理學中這被稱為菲涅爾透鏡(Fresnel Lens)。將這束強光不停地旋轉或閃爍,便成為燈塔為四方八面而發出的指路燈標。

  最早的燈塔在公元六○年建成,位於土耳其的安塔利亞。歷經一千九百多年,燈塔一路被沿用,直至二十世紀八十年代全球定位系統(GPS)變得普及才開始逐步被淘汰。不過,就算到了今天,在加拿大依然有五十座由人操控的燈塔。

  雖然避不了被淘汰的宿命,但坐落在世界各地的燈塔建築物依然頑強地屹立於天崖海角,繼續傲然地面對天地間的風風雨雨,不能如往昔般在黑夜中發出指路明燈,卻仍在呼喚着無數昨日的大海亡魂。

陳家强


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