李秀恒 - 美通脹恐預示經濟衰退|恒聲集

受惠於能源等大宗商品價格回落,美國最新公佈的7月份消費者物價指數(CPI)下降至8.5%,勝於市場預期的8.7%,體現通脹壓力有所減少。而剔除食物與能源價格後的核心CPI年增率,則持穩於5.9%,佐證通貨膨脹似乎已經觸頂回落。

然而,7月份CPI回落的主要「功勞」,是原油及食物價格的下跌,這對於核心CPI指數來說尤為重要。這一方面當然可以歸功於拜登政府釋出戰略儲備能源、要求油站降價等一系列措施,但是另一方面,糧油價格下降更深層的原因,在於全球經濟的減緩,消費者對未來的經濟前景並不看好,因此主動減少出行、消費,增加儲蓄。

事實上,美國GDP連續兩季出現負增長,分別於第一季衰退1.6%及第二季衰退0.9%,符合技術性衰退定義。雖然美國財政部長耶倫對此定義的回應,是美國尚未出現「大量失業和大規模裁員、企業倒閉、私營部門活動大幅放緩、家庭預算承受巨大壓力,簡單地說,就是經濟普遍疲軟」,但是事實果真如此嗎?

美國就業市場似乎呈現一片欣欣向榮的景象,過去4個月,美國每月平均新增38萬就業人口,上個月新增非農就業52.8萬,超過預估,失業率也降至3.5%的半世紀低點。而薪資成長亦優於預期,月成長率為0.5%,年成長率更達到5.2%。

但經濟學中有一個概念,被稱為「高就業下的衰退」(Jobful Recession)。須知道,雖然美國的通脹有回落的跡象,全球目前仍處於高通脹的環境中,民眾對未來經濟衰退的擔憂,促使他們積極重返就業市場,而僱員對薪酬漲幅的預期亦會高於預期,若企業期望在勞方市場中留住僱員,就必須要增加經營成本。但經濟低迷的氛圍蔓延之下,不少企業無法維持人力成本的高負擔,總有支撐不下去的那一天,最後或只能裁員甚或結業,導致失業率爆發式上升,最終迎來經濟衰退。

事實上,這種「高就業下的衰退」並非美國獨有:德國第二季經濟增長停滯,6月零售額更是較去年同期下降8.8%,但失業率接近40年來低點;紐西蘭首季GDP下降0.2%,但失業率僅3.3%,是數十年來的低位。這種就業榮景恍如經濟衰退前的最後「回光」,值得大家警惕。
香港經貿商會會長
李秀恒

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