猛料阿Sir講古——太平紳士J.P.

  Justice of Peace(簡稱J.P.),英文原意為「和平的公證人」,譯作太平紳士,是香港早年師爺(Interpreter,傳譯員)的傑作,相信源於中國的士紳概念。士紳是一種較上層社會和有權力的人,權力是來自統治者,士紳是代理人。這制度是英國十六世紀封建時代傳統的一種產物,目的是授予平民一種特殊階級,協助皇室統治。在香港,太平紳士前身是「英屬香港治安委員」,由殖民政府授予權力,包括(一)依據治安法例,治安委員可以制止非法集會,下令和平散去,否則拘捕及可進入任何屋宇搜捕擾亂治安的人;(二)根據軍火條例,可簽發搜查及拘捕令,搜查軍火及拘捕犯罪者;(三)根據賭博條例,簽發搜屋令及拘捕令,偵查及拘捕非法開賭及聚賭人士;(四)依據毒品(鴉片)條例,簽發手令搜查非法鴉片及拘捕犯法人士;(五)視察監獄及麻瘋病院;和(六)處理非法社團及罷工等權力。

  一八四三年,砵甸乍(Henry Pottinger,左下圖)就任第一任港督,同年六月三十日委任四十四名英國人為首屆「英屬香港治安委員」,包括首任總裁判司威廉堅(William Caine)及多名鴉片商人。因只委任英國人,引起香港頗有勢力的波斯商人不滿,上書英國倫敦政府,一年後有波斯人被委任為委員,有見及此,華人力爭,但直至三十五年後的一八七八年才有第一位華人伍才(又名伍廷芳,右下圖)被委任為治安委員。

  除了治安委員外,當時警務處的警司(Superintendent)獲授予相等銜頭和權力,警司階級相等於太平紳士。

  獲委任為J.P.的人不少,但願意行使法律授予權力的J.P.則絕無僅有,多是享受這銜頭和榮譽,頂多只做一些探訪監獄等工作。實際執行所有權力的只有各區的警司,直至今天,警司仍擁有這方面權力,包括簽發搜查令、拘捕令和普遍使用的警司警誡等。

  現時香港太平紳士分為官守太平紳士、非官守太平紳士和新界太平紳士三種,遴選程序和條件都不同。官守太平紳士主要是公職人士,例如全港十八區的民政事務專員,隨職位被委任為官守太平紳士,方便履行職務,卸任時該官員的太平紳士銜隨即喪失。

  被委任為太平紳士的人愈來愈多,他們的權力、地位和尊貴,與當年相比已不可同日而語了。不變的只是今天的警司和當年有太平紳士銜的警司仍然行使相同的權力。

何明新


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