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  • 2022年7月3日 星期日

摩登食經|改變歷史的茶葉

疫情再度爆發,政府禁止晚市堂食兩周,可幸大家還可以去飲茶。香港人愛飲茶,但有誰想過這種飲料決定了香港和中國的命運?

矮小的茶樹原生於緬甸北部與中國雲南省一帶,早在公元前三世紀中國人已經懂得利用茶葉沖泡飲品,不過最初只是藥用性質。到了公元三世紀,佛教傳入中國,由於佛教主張戒酒,茶才開始普及起來。到了唐代茶樹栽培及製茶已經成為中國的重要產業。

茶葉於十七世紀經葡萄牙或荷蘭商人從海路傳到歐洲,到了十八世紀英國東印度公司成立,把茶葉從中國賣到英國,並積極開拓英國市場,飲茶的習慣才開始深入英國各階層。英國人飲茶會加入奶和糖,結果推動英國開拓殖民地,帶動奴隸貿易,以提供足夠勞動人口投入甘蔗田生產蔗糖。

飲茶的風氣亦推動英國人對瓷器的需求,中國瓷器跟着茶葉一起運到英國。中國瓷器入口激發英國本土瓷器生產商對傳統生產技術作出改良,促進日後的工業革命。

由於東印度公司需要大量金條和銀錠來跟中國購買茶葉,而當時中國對海外商品並沒有太大需求,以致東印度公司想盡辦法去降低對中國的貿易赤字。結果英國為此在印度擴張殖民地,奪取孟加拉,壟斷了印度鴉片生產。東印度公司巧妙地把鴉片賣到中國,賺取豐厚利潤。

鴉片令中國銀條大量流出,嚴重影響經濟,並引起各種社會問題。清政府試圖限制鴉片貿易,結果引起兩次鴉片戰爭,香港成為殖民地,而清政府亦走向衰落,最終導致一九一二年革命成功,結束中國二千年來的帝國制度。

人類歷史就是不斷重複,每個時期總有一些資源受到大家追捧,引起紛爭。過往是茶葉,今天是石油、天然氣,未來可能是稀土或水,有誰會想到一種植物的葉竟然會左右歷史發展?
劉晉

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