劉晉 - 茶葉風波|摩登食經

最近教育局聲稱「香港不是殖民地」引起爭議,不論最後定論是甚麼,我們可以從「茶」作為切入點去了解這段歷史。

茶源於中國西南部,早在西漢時期,四川已經盛產茶葉。

「茶」讀音源自是蜀人(今四川)土話Jia音,英文tea則是荷蘭人從閩南音Te轉過來。

十七世紀中葉以前,英國幾乎沒有人知道茶是甚麼,直到一六六○年英格蘭的咖啡廳才開始供應茶。最初英國人喝的是未經發酵的綠茶,但是因為英國水質較硬,適合有較多單寧酸的發酵茶;而且英國人飲食以肉類為主,適合味道較濃的茶,故此英國人開始改喝紅茶。

十八世紀,英國東印度公司建立對華貿易,茶葉的價格下降令英國各階層都能夠負擔,茶漸漸普及。由於英國人喝茶時會加入牛奶和糖,故此東印度公司不但從西印度群島輸入糖,更建立奴隸貿易以提供人口投入甘蔗生產。

東印度公司從中國輸入茶的同時也為英國人帶來中國瓷器,英國對中國產品的需求不斷增加。

由於清政府禁止外國商人跟茶葉生產者直接交易,而且嚴格控制生產、運輸和交易過程,歐洲人無法窺探茶葉的種植和生產方式,甚至不知道紅茶和綠茶都來自同一棵植物。

中國只接受東印度公司以金條或銀錠來支付貨款,中國對海外商品沒有太大需求,東印度公司想盡辦法來降低中國的貿易赤字。

十八世紀後期,東印度公司壟斷了印度鴉片生產,同時鴉片煙開始席捲中國。東印度公司開始一系列複雜的金融運作,繞過中國的法律限制,把鴉片偷運到中國售賣,再用從鴉片賺取的金錢來購買茶葉和其他產品。

一八○○年東印度公司上繳英國政府的稅金高達全英國稅收的十分之一。

清政府試圖限制鴉片貿易,最後導致十九世紀兩次鴉片戰爭,一八四年清政府戰敗並簽署《南京條約》把香港島給予英國。

茶不但引起中英貿易爭執,後來在美國和印度獨立運動都成為重要角色,雖然英文俚語「茶杯裏的風波」形容一個人大驚小怪,不過茶葉引發的風波可是一點都不小呢!
劉晉

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