研究發現穿山甲存有新型冠狀病毒近親。 網圖
研究發現穿山甲存有新型冠狀病毒近親。 網圖

新冠病毒起源的問題在科學界仍然是個迷。早前有研究指蝙蝠及穿山甲或是病毒宿主。廣東汕頭大學─香港大學聯合病毒研究所病毒學家管軼教授團隊,周四(26日)在科學學術期刊《自然》雜誌發表研究文章,指在被偷運到中國的穿山甲中發現與新冠病毒相關、SARS-CoV-2病毒的兩個亞種,其中一個受體的相似度更高達97.4%,結果指出穿山甲可能是新冠病毒傳染給人的中間宿主。

研究團隊分析18隻來自廣西海關反走私行動檢獲的穿山甲,利用其2017年8月至2018年1月間提取冷凍組織,包括血液、肺、腸共43個樣本,通過RNA高通量測序,發現有6個樣本存在冠狀病毒。研究人員其後進行系統發育分析,最終得到6個屬於SARS-CoV-2譜系,且基因組序列或接近完整,均具與SARS-CoV-2相似的基因組框架。

此外,研究團隊分析廣州海關技術中心在反走私行動中檢獲的穿山甲樣本。經測序後,19個樣本中有5個發現冠狀病毒序列。通過對穿山甲冠狀病毒、蝙蝠冠狀病毒RaTG13和人類SARS-CoV-2之間重組訊號後,發現SARS-CoV-2與廣東穿山甲冠狀病毒的受體結合域帶有很高的序列相似性。

根據目前的研究,研究團隊認為尚不足以說明穿山甲是直接參與此次疫情爆發的中間宿主。但迄今為止,穿山甲是除了蝙蝠之外,唯一發現被新冠病毒相關冠狀病毒感染的哺乳動物。它們至少可能在冠狀病毒群落生態學中發揮重要作用。

研究認為,包括新冠病毒在內的冠狀病毒,顯然存在於亞洲的許多野生哺乳動物中。學者認為這是一個警號,人類在處理這些動物需相當謹慎,嚴格禁止野生動物交易,並泛監測穿山甲病毒學,了解冠狀病毒的出現和未來人畜共患病風險中的傳輸作用,以阻止人畜共患病的轉移。