美國探測器「Osiris-Rex 號」將降落小行星。NASA圖片
美國探測器「Osiris-Rex 號」將降落小行星。NASA圖片

美國太空總署的小行星探測器「Osiris-Rex 號」即將展開一項艱巨任務,嘗試與一枚名叫「貝努」(Bennu)的小行星進行一次「蜻蜓點水式」的接觸,採集小行星上面的塵埃和石塊樣本,帶回地球作研究之用。

「Osiris-Rex 號」定於周三國際時間22時15分(香港時間周四清早6時15分)左右降落在「貝努」的表面,到時會攪動及揚起塵埃,方便採集樣本。預料整個接觸過程只持續十數秒。

科學家的目標,是搜集到「貝努」小行星上面最少60克塵埃、土壤和石塊樣本。如果幸運的話,或可採集到多達1公斤。

如果今次任務成功的話,便是自從50年前美國「太陽神」太空船從月球採集樣本回地球以來,最大規模的外太空採集行動。

整個接觸過程將會全自動化進行,因為「貝努」距離地球太遠,單是傳送無線電訊號便要18分鐘才到達,地面控制中心根本無法直接控制及指揮「Osiris-Rex 號」操作。