維珍軌道公司成功從波音747飛機機翼上發射火箭。AP
維珍軌道公司成功從波音747飛機機翼上發射火箭。AP

英國億萬富豪布蘭森旗下維珍軌道公司周日成功從波音747飛機機翼上發射火箭,這是該公司首次從空中發射火箭進入太空,為發射低成本衛星的新方法鋪路。

維珍軌道公司(Virgin Orbit)5月間曾進行同樣測試但未能成功,這是該公司第二次嘗試。測試成功後,維珍軌道公司推文說:「LauncherOne火箭已抵達軌道!現在沒在任務控制中心的團隊成員真是笨呆了。」

今次的測試是在位於洛杉磯北部沙漠的莫哈維太空站展開,波音747改造飛機Cosmic Girl綁上21米長的LauncherOne火箭之後起飛,飛抵太平洋上空必要的高度後放開火箭,火箭引擎接著啟動,送火箭進入地球軌道,並將運載的衛星放上太空。LauncherOne火箭今次把10枚美國太空總署(NASA)的衛星送入軌道。

重量介乎300至500公斤間的小型衛星市場正蓬勃發展,維珍軌道公司希望替小型衛星營運商提供快速且有彈性的服務。從飛機上發射火箭理論上會比垂直發射來的有彈性,因為以這種方式發射只需一條飛機跑道,不需用到太空發射台。維珍軌道公司於2012年創立,總部設在美國加州。

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