奧斯汀成為美國歷史上首位黑人國防部長。AP
奧斯汀成為美國歷史上首位黑人國防部長。AP

美國參議院全體會周議周五以93票對2票,壓倒性通過總統拜登提名的退伍軍方將領奧斯汀 (Lloyd Austin)為國防部長,令他成為美國歷史上第一位黑人國防部長。奧斯汀隨即前往華盛頓五角大樓(國防部總部)展開忙碌的工作,包括與北約秘書長斯托爾滕貝格通電話。他未來的其中一項重要工作,就是與北約和各個西方盟國修補破損了的關係。

67歲的奧斯汀在五角大樓入口處的階梯上與記者打招呼,隨即入內宣誓就職,並首次聽取情報匯報。下午2時半,他主持一個會議,與國防部高級官員討論對抗新冠肺炎疫症的事宜。許多官員透過視像系統參加會議。

美國的新冠肺炎疫情嚴重,死亡人數持續上升。奧斯汀上任後向下屬和軍人傳達的第一個訊息,就是軍方全力支持專業醫護人員,對抗這場世紀疫症。他謂:「大家可以預期,這項任務將會持續下去。」

他指出:「我們一定要協助聯邦政府更快速地再進一步,應付新冠肺炎疫症所帶來的影響。」

奧斯汀與斯托爾滕貝格通電話時,強調拜登十分重視北約,並重申加強這個軍事聯盟的重要性。

奧斯汀於2016年退伍,而根據現行法例,軍人離開軍隊後最低限度要「過冷河」7年,才可加入政府內閣擔入高職,確保國防部是由文人領導。參議院周五先表決通過另一項議案,讓奧斯汀免受這項規例約束,之後再進行表決,大比數通過他的提名。

2004年在伊拉克服役期間受重傷、失去雙腿的女參議員達克沃思對記者說,她投票反對奧斯汀免受「過冷河」規例約束,但當確認他出任國防部長時,她還是投了贊成票。

達克沃思謂:「奧斯汀衝破障礙,成為第一位黑人長,那是歷史性的一步。我盼望和他合作,保護我們的軍人和我們的國家。」