六輪火星探測車「毅力號」。AP圖片
六輪火星探測車「毅力號」。AP圖片

美國太空總署的六輪火星探測車「毅力號」,今年2月成功登陸火星並陸續回傳彩色影像、聲音等珍貴檔案,為人類進一步揭開火星的神秘面紗。近日「毅力號」又再度成功創造歷史,將火星大氣中的部分二氧化碳轉為氧氣,創下另一個里程碑。產生的氧氣量為5克,可讓太空人呼吸十分鐘。

這是人類史上第一次在地球以外的行星上把二氧化碳轉為氧氣,有關創舉於本周二進行,這項實驗名為「火星氧氣原位資源利用實驗」(MOXIE),透過一枚汽車電池大小的金色裝置進行,將火星稀薄、富含二氧化碳的大氣轉化為氧氣,目的是希望使用的實驗儀器能的進階版本能夠為人類未來進一步的探索作出貢獻,不僅代表能替未來的太空人提供呼吸的氧氣,而且還可以讓先前每每要花費大量資源、只為從地球上運輸大量氧氣的需求降低。

這個裝置利用電和化學方法將二氧化碳分子中的一個碳原子和兩個氧原子分解。

第一次運行時,MOXIE產生了5克氧氣,相當於一名從事正常活動的太空人約十分鐘呼吸所需的氧氣。

MOXIE的工程師現在將進行更多測試,並嘗試提高其氧氣輸出量,目標是每小時可產生多達10克的氧氣。

太空總署航天技術局副局長羅伊特強調,MOXIE是在火星上將二氧化碳轉化為氧氣技術的「關鍵第一步」。而未來新型更大、功能更強、達一噸版的MOXIE進階產品,將更加經濟實用地製造25噸火星氧氣。

MOXIE是由麻省理工學院設計,採用如鎳合金的耐熱材料製成,其設計可承受運行所需的攝氏八百度高溫,同時其薄薄的金屬塗層還可確保它不會將熱能發散且不會損害設備。

雖然這項實驗才剛開始,但它具有深遠意義,將為科幻小說情節變成科學事實奠定基礎,這意味著在火星上可以隔離和儲存氧氣,為火箭提供動力,使太空人順利離開火星表面,更重要的是,該裝置可能為太空人提供可呼吸的富氧空氣。