美國「露西號」探測器發射升空。路透社圖片
美國「露西號」探測器發射升空。路透社圖片

美國太空總署的「露西號」探測器,於佛羅里達州卡納維爾角(Cape Canaveral)由「擎天神五號」運載火箭(Atlas V rocket)發射升空,將展開為期12年任務,首度探測木星的特洛伊小行星群,以進一步了解太陽系的形成之謎。

露西號以史前人類先祖的古化石命名,在今次任務中,它將觀測總數8顆的小行星,比之前所有探測器觀測的小行星數量都多。它將成為第一個飛往距遠離太陽處進行探測的太陽能太空飛行器。為了獲得重力助推,露西號將在近距離飛掠地球3次,成為第一個自外太陽系飛返地球附近的太空飛行器。

露西號探測器將進行為期12年任務。AP圖
露西號探測器將進行為期12年任務。AP圖
探測器由「擎天神五號」火箭搭載並發射。路透社圖片
探測器由「擎天神五號」火箭搭載並發射。路透社圖片

根據計畫,露西號預計2025年到達位於火星與木星的小行星帶,與小行星「52246唐納喬韓森」(52246Donaldjohanson)首度相遇。唐納喬韓森是發現露西化石的考古學家。隨後的2027至2033年間,露西號將與7個特洛伊(Trojan)小行星相遇,其中5個位於引領木星的行星群,2個在尾隨木星的行星群,當中最大的小行星直徑約95公里。

露西號將以距離地表不足400公里的高度飛越目標觀測星體,並藉由內建的儀器與大型天線,探測8個小行星的地質結構,包括其成分、質量、密度與體積。露西號探測器配備露西號發射輻射儀(LucyThermal Emission Spectrometer),可探測遠紅外線輻射,標示小行星的表面溫度。經由一天之內不同時段的測量,研究團隊可以推斷小行星的物理特性,像是目前有多少的沙、土或岩石。

一般認為數量遠超過7,000顆的木星特洛伊小行星,是木星和土星等太陽系各大行星形成過程中遺留的原料。科學家相信,小行星蘊藏著原行星盤組成與物理條件的重要線索,而包括地球在內,所有太陽系行星都是由原行星盤形成。