■莫桑比克戈龍戈薩內一頭沒有象牙的母象。
■莫桑比克戈龍戈薩內一頭沒有象牙的母象。

(星島日報報道)象牙是大象的重要特徵,可以搬動沉重樹幹、剷倒樹木、剝樹皮、打鬥、掘土找水源和礦物質。然而,非洲莫桑比克的無牙母象愈來愈多。科學家稱,原因是人類在內戰期間殘忍盜獵而產生演化反應。

莫桑比克戈龍戈薩國家公園愈來愈多母象天生就沒有象牙。科學家認為,這是因為莫桑比克十五年內戰期間,人類為了象牙殘害大象而產生的演化反應。美國愛達荷大學野生生物學副教授朗恩表示,從田野調查和分析舊影像發現,無牙母象的數目在一九七二年至二○○○年期間增長超過三倍,其間莫桑比克的象群數目從約二千頭大幅下降至二百五十頭。



朗恩表示,內戰期間,戈龍戈薩國家公園基本上是衝突核心,「因此這區有很多士兵和相關動機……去殺害大象,販賣象牙以購買武器和彈藥。盜獵程度很高。」

根據本月二十一日發布於《科學》期刊的研究,科學家現在進一步了解出現無牙基因,以及為何只發生在母象身上的原因。分析顯示,在那二十八年期間,無牙母象的生存機率是有牙母象的五倍,因此這種現象不太可能是偶然發生。

即使不受盜獵影響,大象會出現天生無牙的狀況,但僅限於母象,且數目通常很少。在上世紀七十年代,戈龍戈薩國家公園僅有百分之十八點五的母象沒有象牙,三十年後,卻大幅增長至百分之五十一。研究作者朗恩說,事實上,演化發生這麼快速頗為罕見,也是選擇的直接作用。換句話說,演化速度之所以這麼快,是因為無牙母象在戰爭中的生存機率大得多,因此有更大機會把這種基因傳給下一代。

科學家採集十八頭有牙及無牙母象的血液樣本,經基因組排序發現,無牙母象的X染色體特有區域產生遺傳變異,影響象牙生長。朗恩解釋,雌性有兩條X染色體,在無牙母象身上,其中一條X染色體「正常」,另一條卻帶有無牙遺傳。公象有XY染色體。當無牙母象懷小象時,如果是公象胎兒,有一半機率會遺傳到受影響的X染色體。若遺傳的是正常染色體,小公象能存活下來,並帶有生長象牙的基因資訊。若遺傳到變異X染色體,公象胎兒會胎死腹中,因為這條會造成母象無牙的染色體對公象來說是致命的。

朗恩說,戈龍戈薩國家公園目前象群數目上升至八百頭左右。沒有象牙對母象似乎沒有太大阻礙,但科學家希望進一步研究,例如在飲食方面,無牙母象似乎吃更多草。